(http://us.media.blizzard.com/wow/media/artwork/wow-mop/wowx4-artwork-00-large.jpg)

Maailman suurimman ja pelatuimman verkkoroolipelin World of Warcraftin neljäs lisäosa odottaa  jo ihan nurkan takana. Vaikka virallisia julkaisupäivää ei olekaan vielä ilmoitettukaan, betatestien alkaminen yleensä tarkoittaa sitä, että jo muutaman kuukauden päästä pääsemme tositoimiin! Blizzconista 2011 alkaen odotettu Mists of Pandaria tuntuu herättävän pelaajapoolissa voimakkaita tunteita, eikä ehkä ihan syyttä. Kiinalaishenkiset pandamunkit, Pokemonia muistuttava pet combat ja luolastojen challenge modet tuntuvat jo nyt sekä ihastuttavan että vihastuttavan asiaan vihkiytyneitä.

Eniten odotetut muutokset lienevät uuden pelattavan contentin lisäksi uusi hahmoluokka, munkki, ja uusi rotu, pandarenit. Munkki on jo monesta muusta pelistä tuttu martial arts -inspiroitunut soturi, joka taistelee paljain käsin vihollisen heikkoihin kohtiin iskien. Paljain käsin tosin on liikaa sanottu – ainakin alustavien tietojen mukaan munkit kuitenkin käyttävät nahkaa varusteissaan ja aseita taistelussa. Blizzard on munkkien suhteen mennyt melko suoraan sieltä, missä aita kutittelee maanrajaa: luodaan uusi luokka, joka voi oikeastaan tehdä mitä vaan: tappaa vihollisia, ottaa iskuja vastaan ja parantaa ryhmäänsä – ja tämä kaikki täysin zenisti. Kiinnostuneena odotan, miten kehittäjät aikovat saada hahmoluokat balanssiin sekä pve– että pvp-puolella.

Pandarenit ovat tuttuja jo Warcraft III:sta. Pehmoeläintä muistuttavat jättiläispandat eivät varsinaisesti herätä mielikuvia suurina sotureina, mutta en olisi asiasta huolissani: pelaajat tuntuivat tottuvan nopeasti niin avaruuslonkeroihin (ok, kuka ei pidä avaruuslonkeroista?) kuin Mila Kuniksen näköisiin ihmissusineitokaisiinkin. Pandat ovat luonteva jatkumo Blizzardin lutuisemmalla linjalla, ja sitä samaa sarjaa on myös uusi pelin sisäinen peli, vanity pet combat. Aiemmin lemmikit ovat juosseet mukana tai odottaneet kiltisti häkeissään, mutta MoP:n myötä niiden kanssa voi vihdoin tehdä jotain. Lemmikin kykyjä voi kehittää, ja sillä voi haastaa toisen pelaajan tai jopa npc-hahmoja kaksintaisteluun. Viimein pieni Phoenix-lintuni pääsee näyttämään kyntensä!

Luolastojen challenge modet ovat hc-pelaajien kesken ehkä se odotetuin asia. Käytännössä tämä tarkoittaa sitä, että pelaajien varusteet ja aseet tunetaan kaikki samalle tasolle, ja haasteiden selättäminen vaatii kommunikaatiota ja taitoa, silkalla paremmmalla varustuksella ei enää pärjää. Onkin kiinnostavaa nähdä, onnistuuko kehittäjätiimi vastaamaan pelaajien vaatimuksiin: sekä tarjoamaan kaikille saavutettavissa olevaa contenttia että pitämään vaativammat pelaajat tyytyväisinä. Challenge modejen suorittaminen tarjoaa pelaajille taas yhdenlaisia maagisia pisteitä, joilla voi hankkia hahmolleen uutta varustusta ja vanitya.

Suurinta keskustelua lienee herättänyt se, että pandoilla ei ole varustuksensa alla mitään. Mitään muuta kuin paksu, koko vartalon kattava karvapeite siis. Bikinien puuttuminen on aiheuttanut polemiikkia muun muassa piilotettujen nännien luvatussa maassa, Yhdysvalloissa. Vaikka siellä varustuksen alla ei mitään näykään, alusvaatteiden puute on herättänyt massoissa hysteriaa. Miksi? Koska tissit tuntuvat edelleen myyvän, myös pehmopandan näköiseen munkkiin istutettuina.

(kuva: ©2004 Blizzard Entertainment, Inc. All rights reserved. World of Warcraft, Warcraft and Blizzard Entertainment are trademarks or registered trademarks of Blizzard Entertainment, Inc. in the U.S. and/or other countries.)