Pelaajat cosplayaavat roolihahmojaan. Kuva: Critical Role podcast.

Critical Role on vuonna 2015 alkanut Geek & Sundry -Youtube-kanavan Twitch-sarja, jossa joukko nörttejä ääninäyttelijöitä pelaa fantasiaroolipelikampanjaa Dungeons & Dragons viidennen laitoksen säännöillä. Ylläolevasta kuvasta huolimatta kyseessä ei ole larppikampanja tai näytelty sarja, vaan videoitu kynä&paperi-roolipelisessio.

Jaksot tulevat livenä torstaisin ja seuraavana maanantaina ne ovat katsottavissa Geek & Sundryn sivuilta ja myöhemmin Youtube-kanavalta. Uusin lisäys vaihtoehtoihin on podcast, jota voi kuunnella sivuston, iTunesin tai Google Playn kautta. Poidcasteja tosin on vasta jaksoon 20 asti, mutta niitä lisätään pikku hiljaa.  Jaksot ovat yleensä noin kolmen tunnin pituisia, mutta saattavat joskus venähtää yli neljäänkin tuntiin jos kyseessä on esimerkiksi iso taistelu.

Tällä hetkellä jaksoja on 103 eli katsottavaa siis riittää, jos vasta nyt hyppää mukaan. Sadannen jakson aikaan haastatteluissa tosin kerrottiin, että tämän seikkailuporukan tarina on tulossa pian päätökseensä ja sen jälkeen alkaa uusi tarina uusilla hahmoilla. Sarjan massiivisuudesta huolimatta suosittelen silti katsomaan sitä aivan alusta asti, sillä se on aivan huikeaa viihdettä! Mikä siinä sitten niin ihastuttaa?

Eläytyminen

Kuvakaappaus jaksosta 53.

Olen nauranut, itkenyt, jännittänyt ja pidättänyt hengitystä samoin kuin pelaajatkin, ja jäänyt todella koukkuun, vaikka olen vasta jaksossa 39. Koska pelaajat ovat kaikki ääninäyttelijöitä, he eläytyvät rooleihinsa todella kehollisesti ja osa heistä on valinnut hahmolleen myös erilaisen äänen tai aksentin kuin heidän luonnollinen äänensä on. Pelinjohtajana toimiva Matt Mercer pelaa niin vihollisia, ystäviä kuin satunnaisia vastaantulijoitakin kunnioitettavalla intensiteetillä: jokaiselle hahmolle löytyy omanlaisensa ääni ja aksentti. Lisätunnelmaa tuovat erilaiset taustamusiikit, käsin piirretyt kartat, miniatyyrit ja pelaajahahmojen piirretyt potretit ruudun alareunassa.

Vaikka taistelua onkin suhteellisen paljon miltei joka jaksossa, on pääpaino draamassa ja tarinankerronnassa. Mercer kuvailee, miten kunkin hahmon nopanheitot vaikuttavat ja tappavan iskun tekevä pelaaja saa kertoa, miten hän surmaa vastustajansa. Sen takia lausetta ”How do you want to do this” seuraa aina ylenpalttinen innostus ja äänekkäät suosionosoitukset. Hahmot väittelevät, suunnittelevat, shoppailevat ja välillä myös riitelevät keskenään. He tekevät toisilleen kepposia, antavat lahjoja ja ovat ihastuneita toisiinsa tai npc-hahmoihin. Lisädraamaa tuo se, että hahmoilla on usein hengenlähtö lähellä. Hipareiden pudottua nolliin joutuu pelaaja heittämään joka kierroksella noppaa, ja jos hän epäonnistuu kolme kertaa heitossaan, hahmo kuolee. Kuollut hahmo on mahdollista herättää henkiin temppelissä monimutkaisen rituaalin kautta, mutta rituaalikin voi epäonnistua.

Kampanja sijoittuu Matt Mercerin itse kehittämään maailmaan, Exandriaan,  ja se on jakautunut useampiin isoihin tarinakokonaisuuksiin, jotka yleensä johtavat jonkinlaiseen isompaan konfliktiin pomovihollisten kanssa. Tätä kohtaamista seuraa muutama suvantojakso, jossa tarinakokonaisuuden loputkin langat solmitaan yhteen ja hahmot saavat hetken hengähtää ennen seuraavaa seikkailua. Hahmojen taustatarinoihinkin päästään välillä tutustumaan suurempien juonikuvioiden keskellä. Kokeneiden katsojien kannattaa muistaa, että säännöt eivät ole puhtaasti D&D:tä, sillä mukana on aimo annos kotikutoisia, kustomisoituja talon sääntöjä. Green Ronin Publishing julkaisee tämän vuoden elokuussa Mercerin kirjoittaman 144-sivuisen Tal’Dorei Campaign Setting –kirjan, joten innostuneet pelinjohtajat voivat pian itse tutustua kampanjan maailmaan.

Hahmot

Kuvat ovat pelaajien hahmopotretteja, tekijänä sarjan virallinen taiteilija Kit Buss (Lähde: Critical Role Wikia).

Vax’ildan the Half-Elf Rogue (Liam O’Brian). Äkkipikainen sooloilija, jonka hiippailutaito ja kolme tikaria tekevät valtavaa vahinkoa vihollisiin. Romanttisin kaikista hahmoista, myös biseksuaali. Vexin kaksoisveli.

 

 

Vex’ahlia the Half-Elf Ranger (Laura Bailey). Todella taitava jousen ja nuolen kanssa sekä ryhmän rahojen hoitaja, joka tinkaa joka asiassa. Vaxin kaksoissisko. Eläinkumppanina taistelukarhu Trinket, jolla on oma haarniska ja joka osaa hieroa selkää erinomaisesti.

 

Pike the Gnome Cleric (Ashley Johnson). Ryhmän moraalinen kompassi, parantaja ja jumalatar Saranrayn seuraaja. Grogin vanha ystävä. On välillä pitkiä aikoja poissa Johnsonin töiden takia.

 

 

Grog the Goliath Barbarian (Travis Willingham). Olutta ja naisia rakastava, ei mitenkään erityisen fiksu barbaari. Kyllästyy nopeasti, janoaa taisteluita ja menee helposti Scanlanin tyhmiin suunnitelmiin mukaan. Piken vanha ystävä.

 

 

Percy the Human Gunslinger (Taliesin Jaffe). Pathfinderista tuotu erikoishahmoluokka.  Erilaisia pommeja ja aseita nikkaroiva Percy on tehnyt itselleen kaksi ampuma-asetta ja niihin luoteja. Synkän menneisyyden omaava hiljainen keksijä.

 

 

Keyleth the Half-Elf Druid (Marisha Rey) Nuori ja kokematon puolhaltia, joka on sosiaalisesti epävarma ja naivi.  Voimakas druidi, joka pystyy muuttumaan eläimiksi ja puhumaan kasveille. Yrittää usein olla ryhmän moraalinen kompassi, mutta muut eivät ota hänen mielipiteitään juurikaan huomioon.

 

Scanlan the Gnome Bard (Sam Riegel) Rääväsuinen bardi, joka viljelee kaksimielisiä juttuja, vierailee usein bordellissa ja tykkää jättää jätöksiään joka paikkaan. Ei pidä Trinketistä ja on rakastunut Pikeen. Porukan pelle, joka laulaa uudelleensanoitettuja pop-biisejä inspiroidakseen muita.

 

 

Tiberius Stormwind the Dragonborn Sorcerer (Orion Acaba) Välillä kuin hajamielinen professori, välillä taas pelottavan raivokas ja todella tehokas maagi. Acaba oli mukana jaksoon 28 asti, jonka jälkeen joko lähti tai sai potkut sarjasta. Keväällä 2017 hän kertoi syinä tähän olleen mm. hänen vakavat terveysongelmansa ja huumeriippuvuus.

 

Vierailevina pelaajina ovat olleet tähän mennessä Mary Elizabeth McGlynn, Felicia Day, Will Friedle, Wil Wheaton, Kit Buss, Jason C. Miller, Chris Hardwick, Christopher Perkins, Patrick Rothfuss, Noelle Stevenson ja Jon Heder.

Hahmot muodostavat yhdessä Vox Machina-nimisen palkkasoturijoukon (aiemmalta nimeltään Super High Intensity Team eli The S.H.I.T.S) ja yrittävät parhaansa mukaan elää kunniallista elämää pahoja olentoja surmaten. He eivät kuitenkaan siinä aina onnistu ja näissä sankareissa on enemmän harmaan sävyjä kuin ensisilmäykseltä uskoisi. Teoilla on kuitenkin seurauksensa, hyvässä ja pahassa.  Ennen sarjan ensimmäistä jaksoa porukka oli pelannut samaa kampanjaa keskenään jo kaksi vuotta, tosin Pathfinderin säännöillä. Kampanjan julkinen puoli alkaa in medias res, kun Vox Machina on ystävänsä Allura Vysoren pyynnöstä lähtenyt kääpiöiden kaupunkiin Graghammeriin etsimään pyhiinvaelluksellaan kadonnutta paladinia.

Jos hahmoihin haluaa tutustua vielä paremmin, jokaisesta on olemassa lyhyt esittely. Esittelyt pyörivät jaksojen alussa ainakin ensimmäisen tarinakokonaisuuden ajan, mutta niihin liitetyt kuvat on blurrattu tekijänoikeuskiistan takia. Myöhemmin pelaajat ovayt tehneet noin 20 minuutin tiivistelmävideon Vox Machinan aiemmista seikkailuista.

Tyypit

Kuva: Geek & Sundry- Twitter.

Pelaajat ovat ystäviä keskenään ja heidän joukostaan löytyy myös kaksi pariskuntaa: Matt Mercer ja Marisha Rey ovat kihloissa, Laura Bailey ja Travis Willingham ovat naimisissa. Sekä porukan ystävyyssuhteet että hahmojen kaksivuotinen taival tekevät seikkailuista ja hahmoista elävämpiä. Pelaajat sekä hahmot välittävät toisistaan ja heillä on yhteistä historiaa takanaan.

Kampanjan alusta löytyy muutamia pelaajien tallentamia ääni-ja videotiedostoja (ja jopa superhieno traileri), joista huomaa, että paljon ei ole siltä ajalta muuttunut. Pelinjohtaja ei nouse seisomaan eivätkä pelaajat puhu niin paljon toistensa päälle, mutta kehonkieli, innostus ja reaktiot tapahtumiin ovat samoja. Ja niin he ovat halunneet sen pitääkin. The Swerve Magazinen haastattelun mukaan heidän suurin pelkonsa kampanjan siirtämisessä yleisön eteen oli, että se muuttuisi. He eivät halunneet kuvata ja editoida sitä etukäteen vaan tuoda sen näkyviin sellaisena kuin se olikin. Siihen suostuttiin ja sarjaa ei käsikirjoiteta sen enempää kuin mitä pelinjohtaja valmistelee seikkailuja, se kuvataan livenä eivätkä hahmot ja pelaajat tiedä toisista hahmoista kaikkea.

Pelaajat syövät ja juovat, sotkeentuvat laskuissaan, yrittävät välillä hyväntahtoisesti huijata pelinjohtajaa, ovat taikauskoisia nopistaan, halailevat toisiaan, iloitsevat hurjasti ja ovat välillä itku kurkussa, eivät aina muista hahmojensa loitsuja tai ominaisuuksia ja pitävät vessatauon puolessa välissä peliä. Aika normimeininkiä siis!

Kaikki muu

Kuvakaappaus Talks Machinan jaksosta Critical Role’s Critmas.

Sarjan aikana on pidetty useampia keräyksiä hyväntekeväisyysjärjestöille kuten 826 LA ja Doctors Without Borders. Erityisesti sarjan alussa varsinaisen seikkailun päätyttyä jaksot jatkuvat, kun peliporukka lukee ääneen rahaa lahjoittaneiden viestejä ja terveisiä sekä avaa heille saapuneita fanilahjoja. Kun lahjojen saanti vain lisääntyi jakso jaksolta, he päättivät pitää kerran kuussa erityispitkän ”Critmas” lähetyksen ja avata lahjat silloin. Myös muutamia q&a-sessioita on pidetty varsinaisten seikkailujen jälkeen. Nämä eivät ole missään nimessä pakollista katsottavaa, vaikkakin ainakin yksi fanilahja on päätynyt osaksi kaanonia. Itse olen jaksanut katsoa tähän mennessä kaiken ylimääräisenkin sisällön, sillä porukan reaktiot lahjoihin ovat ihastuttavia ja fanien tekemät esineet ja taide ovat upeita. Mutta jos tämä ei ole mielestäsi kiinnostavaa, ne osiot lähetyksistä voi jättää aivan hyvin huomiotta.

Sarjan pääasiallinen tulonlähde on Geek & Sundryn Twitch-kanavan maksulliset tilaukset, joista osa menee kuluihin ja osa pelaajille, pelinjohtajalle sekä tuotantotiimille. Polygonin haastattelussa Mercer tosin sanoo, että he eivät saa sarjasta paljon rahaa ja vahvistaa sen myös Redditin keskustelupalstalla. Tilaajat saavat sarjan lisäksi muutakin vastinetta rahoilleen, sillä aina tietyn tilaajamäärän täyttyessä chatissa aktiivisten katsojien kesken arvotaan kaikenlaista kivaa ja välillä yhteisön jäsenet saavat olla mukana päättämässä millaisia vihollisia hahmojen kimppuun käy.

Vuoden 2016 lopussa alkanut Talks Machina-keskusteluohjelma on muutamaa jaksoa lukuun ottamatta nähtävissä vain joko Twitch- tai Alpha-tilausten kautta. Geek & Sundryn ja Nerdistin emoyhtiö Legendary Entertainmentin Alpha on maksullinen uudehko streamauspalvelu, jonka ohjelmasetissä on kaikenlaista nörttiviihdettä. Alphalla on Critical Rolesta nähtävissä myös ”tehostettu versio”, jossa on näkyvissä dynaamisia hahmolomakkeita, animaatioita ja muita visualisointeja. Alphan julkaisun aikaan fanit pelkäsivät, että Critical Role siirtyisi kokonaan uudelle kanavalle mutta Mercer teki hyvin selväksi, että niin ei kävisi ja että tehostettu versio on puhtaasti Legendaryn idea, jonka he halusivat kanavalleen eikä se vaikuta sarjan sisältöön. Näiden ”virallisten” lisäsisältöjen lisäksi Critical Rolen porukka on tehnyt paljon Periscope-lähetyksiä ja con-esiintymisiä sekä pelanneet myös muita roolipelejä.

Koska en ole todellakaan ajan tasalla jaksoissa, en ole sen kummemmin Twitch- tai Alpha-tilaajakaan. Ehkä otan Alphan 30-päivän ilmaisen kokeilujakson siinä vaiheessa, kun pääsen jaksoihin, joista Talks Machina -keskusteluohjelmassa puhutaan. En ole myöskään ehtinyt katsella mitään ylimääräisiä videointeja, mutta eivätpä ne ole varsinaisen sarjan kannalta tarpeellisiakaan. Jos siis faniutuu, katseltavaa riittää enemmän kuin yllin kyllin, ja jos on kiinnostunut vain itse sarjasta, ekstrojen katsomatta jättäminen ei pilaa mitään.

Lopuksi

Matt Mercer Witcher-halloween asussaan. Kuvakaappaus jaksosta 30.

Yli sadan jakson jatkuva sarja, jonka jaksot ovat noin kolmituntisia voi tuntua pelottavalta aloittaa. Jos sarja kuitenkin kiinnostaa, voi toki hypätä eteenpäin johonkin tiettyyn tarinakokonaisuuteen tämän oppaan avulla. Suosittelen kuitenkin katsomaan alusta asti, sillä se vaan on niin kivaa! Jaksoja voi helposti katsoa osissa ja jaksoon tulee luontevasti myös ns. väliaika kun pelaajat pitävät pissataukonsa. Jaksoja voi myös helposti katsoa tai vain kuunnella bussissa tai missä tahansa kännykästä, sillä tämä sarja ei tarvitse isoa ruutua visuaalisten kikkojen takia.

Itse olen ihastunut tarinaan, hahmoihin sekä pelaajiin ja voin suositella sarjaa lämpimästi kaikille roolipeleistä kiinnostuneille!