Sateinen päivä kääntyy iltaan. Näen jo kaukaisuudesta ihmisjoukon, joka on kerääntynyt kahden iloisesti heiluvan hännän ympärille. Huomaan innostuksen leviävän välittömästi kehooni. Silmäni alkavat loistaa, enkä malta odottaa pääseväni lähemmäs. Koirien näkeminen laukaisee minussa myös välittömästi tarpeen alkaa puhumaan mukana oleville ystävilleni hölmön lepertelevään sävyyn.

Osana mielenterveysviikon ohjelmaa järjestetty koirien rapsuttelutapahtuma on kerännyt Turun yliopiston pihalle joukon muitakin innokkaita koiraihmisiä, jotka odottavat vuoroaan päästäkseen viettämään hetken paikalla olevien koirien kanssa.  Asetun jonon jatkoksi, ja hetken kuluttua ihmisiä väistyy sen verran, että pystyn itsekin kurottamaan käteni kohti suloista corgia. Koira kääntää suuret, ruskeat silmänsä minuun, ja hymy leviää kasvoilleni.

Turun yliopiston yhdenvertaisuussiipi on järjestänyt tapahtuman yhdessä Taikatassujen kanssa. Tapahtuman tarkoituksena on antaa kaikille mahdollisuus nauttia koirien läsnäolon hyvää tuovasta vaikutuksesta – myös heille, joilla ei ole syystä tai toisesta mahdollisuutta pitää omaa koiraa. Tapahtuman toteutukseen osallistuvat koirat ovat osa Taikatassuja, joka Turun alueella toimiva Kennelliiton kaverikoiraryhmä. Toiminnassa on mukana tällä hetkellä noin 20 koiraa, ja heistä paikalle ovat tänään päässeet lapinkoira Pertti sekä corgi Kaapo. Yhdessä muiden toimintaan kuuluvien koirien kanssa he vierailevat omistajiensa kanssa tämänkaltaisten tapahtumien lisäksi esimerkiksi vanhusten ja erityisryhmien luona tarkoituksenaan tuoda mukanaan iloa ja läheisyyttä.

Iloa ja läheisyyttä ei näytä illasta puuttuvan, sillä monen opiskelijan kasvoilla loistaa hymy ja liikutus. Myös koiria rapsuttelemaan saapunut Mika Rastas kertoo huomanneensa koirien vaikuttavan myönteisesti läsnäolollaan.

”Kyllä siitä lämmin olo tulee, kun lähestyy noita koiria. Ne on niin pyyteettömästi siinä ja ottaa vastaan mitä saa ja samalla antaa. Päivällä mielessä painaneet murheet ja stressi häviää. Koirien seurassa pääsee helpommin sellaiseen leikkisään ja hupsuttelevaan mielentilaan, jossa kaikenlainen suorittaminen unohtuu hyvin äkkiä. Olen monesti myös pyytänyt ystäviltä koiria luokseni hoitoon, jos on ollut surullinen olo – tai ihan vaan läheisyydenkaipuu”, Mika toteaa hymyillen.

Mikan toiminta näyttää käyvän järkeen, sillä lemmikkien on todettu vähentävän stressiä ja ahdistuneisuutta. Taustalla voi olla kiintymys- ja rakkaushormoni oksitosiini, jonka määrä lisääntyy kehossa esimerkiksi kosketuksen ja läheisyyden kokemusten myötä. Erään tutkimuksen mukaan oksitosiinia alkaa erittyä myös koirien ja niiden omistajien aivoissa katsekontaktin aikana. Läheisen lemmikin kanssa voikin siis kokea samankaltaisia läheisyydentunteita kuin ihmisten kanssa, ja tämä yhteenkuuluvuuden tunnen auttaa vähentämään yksinäisyyden kokemuksia.

Läheisyyden tunne on kuitenkin vain yksi tekijä, jonka kautta lemmikit voivat vaikuttaa myönteisesti hyvinvointiin ja mielenterveyteen. Erityisesti koiran omistaminen voi nimittäin toimia myös hyvänä kimmokkeena liikkua – täytyyhän koiran päästä ulos joka päivä. Liikunnan tiedetään vähentävän masennus- ja ahdistusoireilua, ja aktiivinen liikuntakaveri helpottaa liikkeelle lähtöä. Lisäksi lemmikistä huolehtiminen vaatii vastuunottokykyä, joka voi auttaa elämänhallinnan tunteen lisäämisessä. Mikä tahansa lemmikki voi siis toimia hyvinvoinnin lisääjänä.

Turun yliopistolla Taikatassujen vierailu lähenee loppuaan. Päätän vielä hetkeksi istahtaa alas Pertin viereen ja upottaa käteni sen pehmoiseen turkkiin. Lapinkoiran valtava turkki tuntuu juuri sellaiselta, johon voisin kuvitella painavani pääni uuvuttavan päivän lopuksi.